Les maisons de campagne pittoresques de Grande-Bretagne révèlent une histoire plus sombre

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Le National Trust, plus que toute autre institution, a contribué à créer la version idéalisée de la maison de campagne anglaise. Presque tous les historiens à qui j'ai parlé ont soutenu la décision de l'organisme de bienfaisance de réinterpréter ses propriétés, mais beaucoup ont également découvert qu'ils n'avaient pas le choix. "Vous n'avez pas choisi de faire ces changements par la grâce de votre cœur", a déclaré Otele. "Le National Trust était connu de toutes les communautés minoritaires comme un environnement blanc, hostile – tacitement hostile – aux gens, tout simplement absent."

Compte tenu de l'évolution démographique de la Grande-Bretagne et du poids des dernières décennies de l'histoire coloniale, les échecs du passé n'étaient plus tenables. Le National Trust a été contraint de briser un mythe à lui seul. Mais beaucoup d'Anglais préféraient le mythe tel qu'il était. «C'est l'appel du pays – drame historique, Churchill, maisons de campagne. Lorsque vous touchez ces choses, c'est incroyablement intimidant », a déclaré Otele.

Le 19 juillet 1934, le onzième marquis de Lothian s'est adressé à l'assemblée générale annuelle du National Trust à l'Inner Temple, à Londres. Lothian, une tétine bien connue d'Adolf Hitler, avait hérité de quatre maisons de campagne quelques années plus tôt et ne pouvait pas se permettre de les garder. Entre 1894 et 1930, les droits de succession sur les propriétés britanniques sont passés de huit à cinquante pour cent. Pour la première fois depuis plusieurs siècles, l'aristocratie du pays et les grands propriétaires terriens se sont battus pour transmettre leurs magnifiques demeures et jardins. Lothian a eu l'idée de la fiducie : que des propriétés entières, intactes avec leurs meubles et leurs peintures, pourraient être données à l'association et plus tard ouvertes aux visiteurs au lieu d'être vendues pour payer des impôts. "Il existe de nombreux châteaux magnifiques et palais imposants en Europe", a déclaré Lothian à la fiducie, qui comptait cinq employés à l'époque. "Mais nulle part, je crois, il n'y a autant de beaux domaines et jardins de campagne, et nulle part de telles maisons, je crois, n'ont joué un rôle aussi profond dans la formation du caractère et de la vie nationales."

Le discours de Lothian a conduit à la création du célèbre Country House Scheme du National Trust, qui ferait plus tard don de centaines de maisons, avec des fondations pour les soutenir, pour le bien de la nation – souvent avec des membres de la famille laissés comme locataires dans une aile calme. En 1936, le Trust a fourni James Lees-Milne, un homme énigmatique et profondément charmant, en tant que premier secrétaire du système pour décrire le crépuscule de la classe supérieure anglaise.

Les acquisitions ont transformé la fiducie, qui s'était auparavant concentrée sur la préservation des terres ouvertes et des emplacements historiques plus modestes tout en contrecarrant l'étalement urbain. « Nous avons tous besoin d'espace », a écrit Octavia Hill, l'une des trois fondatrices du Trust, en 1875. « Si nous ne l'avons pas, nous ne pouvons pas atteindre ce sentiment de calme dans lequel nous parviennent de doux murmures sur de meilleures choses. » Après la seconde Au cours de la Première Guerre mondiale, l'organisation est devenue plus ouvertement conservatrice. Il était presque entièrement dirigé par des anciens étoniens. Le nombre de membres a augmenté et les grandes demeures et leurs collections d'art sont passées de totems d'une société inégale et liée aux classes à une forme de réalisation culturelle collective.

La sauver est devenu un passe-temps national ponctué de moments de panique. En 1974, le Victoria and Albert Museum a accueilli "La destruction de la maison de campagne", une exposition polémique dans laquelle les visiteurs ont traversé un "Hall of Lost Houses" avec des photographies d'environ un millier de manoirs datant du 20e siècle ont été démolis en fragments de maçonnerie . Un enregistrement a entonné leurs noms. Les conservateurs ont décrit la maison de campagne comme « la contribution unique de l'Angleterre aux arts visuels ». En 1981, l'adaptation télévisée de Brideshead Revisited, filmée à Castle Howard, Yorkshire, aspirait à la vie disparue des aristocrates, à leurs jardins et à leurs pique-niques. (Le château Howard reste une propriété privée, ainsi qu'au moins un millier d'autres maisons et châteaux historiques en Grande-Bretagne – trois fois plus que le National Trust.)

Quatre ans plus tard, la National Gallery of Art de Washington D.C. "The Treasure Houses of Britain" – une exposition de sept cents œuvres d'art provenant de deux cents maisons de campagne – dont les frais d'assurance ont été partiellement payés par le gouvernement britannique. Près d'un million de personnes y ont assisté en cinq mois, dont le prince et la princesse de Galles. "En toute humilité", a déclaré à Washington Gaillard Ravenel, le designer en chef de la galerie. Publier, "C'est l'exposition la plus fabuleuse jamais présentée dans un musée du monde entier."

Pendant de nombreuses années, les maisons du National Trust ont été présentées telles que leurs propriétaires les avaient laissées. "Rien n'est plus mélancolique", affirmait Lothian en 1934, "que de visiter ces vieilles maisons après qu'elles aient été transformées en musées publics, balayées, garnies, mortes, sans vie, sans voix d'enfants, sans les espoirs et les inquiétudes des vie de famille. » L'organisme de bienfaisance n'avait pas les ressources ou l'expertise pour faire grand-chose d'autre. C'était aussi une question de courtoisie. De nombreux donateurs étaient encore en vie. « Vous ne voulez pas écrire ou présenter des choses que vous pensez manquer de tact, " J'ai dit Merlin Waterson, qui a travaillé pour le Trust de 1971 à 2004.

Néanmoins, l'idée de la maison de campagne n'est pas restée entièrement statique. En 1973, Waterson a géré le don pour Erddig Hall, un manoir de 65 chambres à l'extérieur de Wrexham, au Pays de Galles. Le dernier propriétaire d'Erddig, Philip Yorke III, avait vécu dans deux pièces avec un petit générateur tandis que la propriété s'enfonçait lentement dans une zone de fouilles minières. Mais la maison possédait une collection extraordinaire. Depuis 1791, la famille Yorke avait commandé des peintures puis des photographies à ses serviteurs. L'un des portraits les plus anciens était Jane Ebrell, une femme de chambre de quatre-vingt-sept ans et « pince-araignée » connue comme « la mère de nous tous ». Edward Barnes, le bûcheron d'Erddig en 1830, a également été pensé en vers : « Puisse-t-il longtemps garder la forêt en ordre, désherber pour une promenade ou couper une bordure. »

Lorsque Erddig a ouvert ses portes au public en 1977, le Trust a présenté les quartiers des domestiques et les cuisines avec autant de soin que ses appartements formels. Waterson a supervisé la restauration. "Cela a fait sensation à l'époque", se souvient-il. "Et c'était vraiment parce qu'il présentait la vie des résidents de la maison et pas seulement sur les très beaux meubles." Vous pouvez tracer une ligne entre l'attribution du prix du British Museum of the Year à Erddig Hall en 1978 à la succès de Downton Abbey dans les années 1920 pour intégrer la classe dans l'histoire de la maison de campagne. Presque toutes les maisons du National Trust disent maintenant « à l'étage », comme le dit un gestionnaire, et c'est souvent la partie la plus populaire de l'expérience des visiteurs. "C'est la pertinence", a déclaré le responsable. « Le visiteur moyen pourrait venir dire : 'Je suis plus susceptible de venir du chauffeur ou des garçons d'honneur que de la dame.' »

La reconnaissance de l'existence de travailleurs dans les grands domaines a contribué à étayer l'idée de maisons de campagne comme lieux de mémoire commune. « Oui, nous reconnaissons qu'il y a des tensions. . . mais à la fin de la journée, tout le monde était à bord parce que la classe pouvait être acceptée dans le projet anglais, n'est-ce pas ? », a déclaré Priyamvada Gopal, professeur d'études post-coloniales à l'Université de Cambridge. "La race ne le permet pas." Le butin de l'esclavage et du pouvoir colonial, et la façon dont ils ont été transformés en décors anglais parfaits, ont posé des questions plus difficiles que le Trust a mis longtemps à comprendre.

Dans les années 2000, un groupe de chercheurs de l'University College London a commencé à numériser les noms des propriétaires d'esclaves du XIXe siècle. En vertu de la loi sur l'abolition de l'esclavage de 1833, le gouvernement britannique avait accepté de payer 20 millions de livres sterling, soit quarante pour cent de son budget annuel, pour indemniser les propriétaires de plantations et les investisseurs absents pour la perte de leurs biens humains. Diviser l'argent nécessitait un ensemble complexe d'équations simultanées : calculer le prix d'un chauffeur à la Barbade par rapport à celui d'un enfant réduit en esclavage à Saint-Kitts. Le gouvernement britannique a remboursé la dette en 2015. Certains documents avaient déjà été consultés par des historiens. Eric Williams, un universitaire et ancien Premier ministre de Trinité-et-Tobago dont le livre de 1944 Capitalism and Slavery a soutenu que l'esclavage a fourni le capital pour financer la révolution industrielle, a consulté une version du dossier dans les années 1930. Mais les données n'avaient pas été correctement analysées. Comme Nick Draper, un banquier à la retraite qui dirigeait l'U.C.L. L'équipe avait demandé le premier des six cent cinquante dossiers de trésorerie aux Archives nationales de Kew, la plupart des liens en soie d'origine autour des documents étaient toujours en place. "Je savais qu'ils n'avaient pas été touchés", a-t-il déclaré.

Dessin animé par Harry Bliss

La base de données Legacies of British Slavery, qui a été mise en ligne en 2013, contenait les noms de quelque 4 000 propriétaires d'esclaves basés au Royaume-Uni qui ont demandé une indemnisation en 1834, et Maurice en 1763, et environ 62 000 propriétaires.) Pour la première fois, il y avait eu une vision précise – et indiscutable – de la prévalence de l'esclavage en Grande-Bretagne au moment de son abolition. 77 membres du Parlement (environ un sur huit) ont été impliqués dans le processus d'indemnisation, soit directement, soit en tant que membres de la famille des demandeurs, ainsi qu'un quart des administrateurs de la Banque d'Angleterre. L'archevêque de Cantorbéry reçut neuf mille livres pour la perte de quatre cent onze esclaves. "Nous ne disons pas que les propriétaires d'esclaves ont créé la Grande-Bretagne moderne", ont écrit Draper, Catherine Hall et Keith McClelland, les autres dirigeants du projet. "Mais nous ne pensons pas que l'émergence de la Grande-Bretagne victorienne puisse être comprise sans référence à ces propriétaires d'esclaves."

Il n'était pas surprenant de voir que les fonds de compensation – et, implicitement, les revenus économiques de l'esclavage précédent – avaient également atteint les domaines britanniques. En novembre 2009, Draper a donné une conférence à Slavery and the British Country House, une conférence à la London School of Economics, dans laquelle il estimait qu'entre cinq et dix pour cent des maisons de campagne étaient occupées par des propriétaires d'esclaves dans les années 1930. La création de la base de données a coïncidé avec le bicentenaire de l'abolition de la traite négrière, qui avait conduit à un certain nombre de projets de recherche connexes dans l'industrie du patrimoine. (Sobers et Mitchell ont présenté leur travail sur Dyrham Park lors de la même conférence.) En 2007, la famille Lascelles, les propriétaires aristocratiques de Harewood House dans le Yorkshire, ont invité des historiens à étudier leur collection de registres de plantations et de registres d'esclaves de tout l'ouest de l'Inde, de dont certains avaient été découverts à côté d'une chaudière à coke. English Heritage, une organisation qui gère des sites comme Stonehenge, a commandé des enquêtes sur 33 de ses propriétés potentiellement liées à l'esclavage.

En 2014, Stephanie Barczewski, professeur à l'université de Clemson en Caroline du Sud, a élargi le champ en s'intéressant à l'interaction entre la propriété foncière et le projet colonial dans son ensemble. Dans son livre Country Houses and the British Empire, 1700-1930, Barczewski estime que jusqu'à un manoir sur six a été acheté avec le produit de l'impérialisme, avec au moins deux cent vingt-neuf achetés par des fonctionnaires et des marchands revenant d'Inde.

Le National Trust et ses dirigeants ont mis du temps à lutter contre l'esclavage ou le programme de recherche coloniale. «Nous avons eu des conversations de bas niveau avec eux pendant plusieurs années», se souvient Draper. (Il s'est retiré du projet de base de données il y a deux ans.) "Mais rien ne s'est passé." Une partie de la raison était structurelle. La Fiducie a toujours eu une petite équipe d'employés centraux de l'immobilier qui avaient une autonomie considérable – et des budgets limités – pour gérer leurs propres expositions. Les bénévoles caritatifs ont généralement des idées bien arrêtées sur les histoires qu'ils aiment raconter. Il appartenait à des conservateurs individuels, dont certains travaillaient avec des scientifiques externes, de changer les panneaux d'interprétation dans les maisons ou de présenter de petits projets. En 2018, le Trust a accepté d'accueillir Colonial Countryside, une série d'ateliers pour enfants et écrivains dans onze de ses maisons, dirigé par Corinne Fowler, professeur de littérature post-coloniale à l'Université de Leicester. Fowler était assisté de Miranda Kaufmann, une historienne impliquée dans les recherches sur l'esclavage d'English Heritage, et de Katie Donington, qui a passé six ans à l'U.C.L. Base de données.

L'une des maisons impliquées dans la campagne coloniale était le château de Penrhyn près de Bangor dans le nord du Pays de Galles. À la fin du XVIIIe siècle, Richard Pennant, le premier baron Penrhyn, a investi la fortune de sa famille, issue des plantations de canne à sucre en Jamaïque, dans l'industrie galloise du schiste. Pennant n'a jamais rencontré ni vu les milliers de personnes qui lui appartenaient. Lorsque son père est tombé malade, une tortue vivante a été emballée et envoyée à travers l'Atlantique pour être transformée en soupe pour qu'il se sente mieux. « Pourquoi ne devriez-vous pas vous intéresser à une histoire comme celle-là ? Fowler m'a demandé lors de notre première rencontre, sur Zoom. "Ce genre de détail donne vraiment vie à cette histoire, mais c'est aussi rafraîchissant et peu familier." En novembre 2018, le Trust a organisé une réunion de chercheurs pour discuter d'un éventuel programme national qui traite des liens de ses propriétés avec l'esclavage transatlantique et la domination coloniale. . Kaufmann a suggéré que l'organisme de bienfaisance commence par un audit.

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